Assis aux commandes d’un vieux train à deux wagons seulement, Katsunori Takemoto put on his white gloves and verified the gauges of another time before launching his locomotive along the champs de choux à Chiba, à l’est de Tokyo.

Les lignes ferroviaires deficittaires sont legion dans le Japon rural, victims of depopulation, de voituri, du transport de merchandise par camion et de la pandemie dernièrement.

But thanks to astute marketing, the small private company Choshi Electric Railway, which operates a single line in an eccentric zone of the Chiba department, was profitable in its last financial year 2021-2022 (across two calendar years), all en contributor à la promotion of local tourism.

“I am convinced that this is the mission of all local trains.” Nous voulons servir de véhicules publicitaires pour les communautés,” explains AFP M. Takemoto, the president of this modest railway company founded il ya un siècle et qu’il reprise en 2011.

Katsunori Takemoto, president of Choshi Electric Railway, poses in a carriage decorated with balloons on October 20, 2022 in Choshi, eastern Japan (AFP – Philip FONG)

« Les localités sans train dépérissent. So, the redynamisation of rural trains should be done within the framework of the revitalization of communities.

The abundance of rural lines are the legacy of the Japanese economic boom in the decades after the Second World War, but they have not resisted the exodus of young people to the cities.

– “Nous avons fait le maximum” –

According to the Ministère des Transports, 91 of the 95 petite compagnies ferroviaires du pays, desservant des zones éloignes des centers urbains ou des grands axes de communication, ont été dans le rouge en 2021-2022.

A train à grande vitesse Shinkansen à Omura, pès de Nagasaki dans le sud du Japan, le 23 September 2022. (JIJI PRESS/AFP/Archive - STR)
A train à grande vitesse Shinkansen à Omura, pès de Nagasaki dans le sud du Japan, le 23 September 2022. (JIJI PRESS/AFP/Archive – STR)

This contract is strong with the rentability of urban lines and high-speed lines (shinkansen) as well as the cell relying on Tokyo and Osaka, the western metropolis of the country.

Souvent, les grandes compagnies ferroviaires japonaises puisent dans les bénéficies qu’elles dégagent dans les zones urbaines pour subventionner leurs services dans les zones rurales.

Mais le géant of the East Japan Railway (JR East), qui transporte 13 million de passengers per jour à Tokyo et dans l’est du Japon, semble perdre patience.

The group lost 68 milliards de yens (485 million euros) in 2021/22 to maintain a fleet of 66 sections in a particularly deficit rural zone, and estimates that it has “done the maximum” to increase attendance and reduce costs.

“Le fait est qu’il existe des zones où le train n’est pas le meilleur mode de transport”, assessed l’été dernier Takashi Takaoka, un dirigeant de JR East.

A Choshi Electric Railway company train à Choshi, in the Chiba ward in northeast Tokyo, on October 20, 2022. (AFP - Philippe FONG)
A Choshi Electric Railway company train in Choshi, in Chiba Ward, northeast Tokyo, on October 20, 2022. (AFP – Philip FONG) #

Tout le monde n’est pas du même avis. Les gouverneurs d’environ la moitie des 47 départements du Japon ont remis this year une petition au ministère des Transports, avertissant que la suppression des lignes rurales mettrait en danger le tourisme et entrainerait des expenses pour l’acquisition de bus, par exemple.

According to experts, the changement is however inevitable in the long term and innovations such as autonomous vehicles will be necessary in the face of accelerated demographic aging in Japan, where more than 29% of the population is 65 years and over, a world record.

– Trains hantés et catcheurs –

En attendant, des lignes comme celle de M. Takemoto doivent se montrer creatives pour tenter de resister.

Choshi Electric Railway now draws 80% of its revenues from non-railway activities, notably the sale of salty biscuits soaked in soy sauce or corn soufflés.

A train at Inubu Station, in the northeastern Chinese prefecture of Tokyo, on October 20, 2022. (AFP - Philip FONG)
A train departs at Inubu Station, in the northeastern Chinese prefecture of Tokyo, on October 20, 2022. (AFP – Philip FONG) #

M. Takemoto fait une promotion agressive de sa ligne à la télévision, plaisantant sur sa compagnie à court d’argent sur le mode de l’autodérision. His company is associated with pop stars, comedians and YouTubers to stay under the projectors.

Son entreprise a également organizée des événements speciales comme des “trains hantés” et des combats de catch où les litteurs s’frontaient dans les wagons et sur les quais des gares devant des passigers hilares.

“Ironiquement, nous devons nous concentre sur les services non ferroviaires pour faire rouler les trains”, deplore M. Takemoto.

“Le temps viendra peut-être où notre service comme entreprise ferroviaire ne sera plus necessaire (…) Nous sommes battus, cabossés et couverts de rouille. Mais nous creyons qu’il ya encore beaucoup de choses à faire et nous devons continuer à aller de l’avant.